L'alliance du pass et du prsent

Premier exportateur de vins cashers, Carmel est aujourdhui lune des marques israliennes les plus connues dans le monde. De Bordeaux aux monts de Jude, une aventure sioniste et audacieuse qui prend racine en 1882 grce la vision du Baron Edmond de Rothschild, au savoir-faire franais et la force des pionniers juifs

En passant le portique de scurit de cet imposant ensemble de briques rouges, laissant derrire le brouhaha dune des artres principales de Rishon LeZion pour dcouvrir un jardin biblique jouxtant les mosaques dune voute datant du 19e sicle ; les visiteurs comprennent vite. Les Caves du Carmel sont historiques. Si leur cration concide non seulement avec celle de lindustrie isralienne moderne, elle est galement entremle lHistoire dIsral dans son ensemble.

Carmel Oriental, Jerusalem (1896)
Carmel Oriental, Jerusalem (1896)Carmel Winery

Tout juste dbarqus dEurope de lEst en Terre promise, les premiers sionistes fondent en 1882 les villages de Rishon LeZion (littralement « les premiers de Sion ») et de Zamarin. La premire anne est une anne de survie.

Ces pionniers, sans aucune exprience ni mme connaissance en agronomie, font de lagriculture exprimentale. Les premiers cpages sont ainsi plants, utilisant des varits mditerranennes comme Carignan, Grenache, Cinsault et Mourvdre. Cest un succs, mais lentreprise est onreuse. Ces nouveaux immigrants se mettent alors chercher une aide financire quils trouvent rapidement auprs du Baron Edmond de Rothschild, dj propritaire du prestigieux Chteau Lafite Bordeaux.

En 1883, le Baron Edmond de Rothschild est nomm patron du village de Zamarin, qui est symboliquement rebaptis Zichron Yaacov (en hbreu « la mmoire de Jacob »), en lhonneur du pre dEdmond de Rothschild, le Baron James Jacob de Rothschild.

Cinq annes passent, les vignes se plaisent sur les hauteurs du Mont Carmel. En 1887, lissue dune visite en Terre dIsral, Rothschild dcide de crer la premire industrie vinicole « moderne » de la rgion. De nombreuses terres supplmentaires sont achetes par le Baron, dont le but est de planter des vignes de la rgion de Bordeaux comme du Cabernet sauvignon, du Malbec ou du Cabernet Franc. Edmond de Rothschild ne regarde pas la dpense : les meilleurs agronomes et consultants de France sont envoys en Palestine et les quipements imports sont flambant neufs.

Premire pierre, premire grappe

Les fondations du domaine de Rishon LeZion sont riges en 1889. Les plans sont dessins par le templier Gottlieb Schumacher, considr comme l'un des ingnieurs les plus dous de son poque. En 1890, la premire partie est acheve, juste temps pour la premire rcolte.

Mais un nouveau dfi simpose ; celui de la vinification, rendue impossible cause de la chaleur intense qui caractrise la rgion en plein mois daout. Aprs avoir tour tour test – sans succs – linstallation de tuyaux deau froide et lajout de blocs de glace dans les cuves de fermentation, Rothschild dcide dentreprendre la construction de caves profondes.

Les dernires technologies de pointe sont introduites dans ces caves. Pour le deuxime millsime, un systme de refroidissement tube est install lintrieur des cuves de fermentation. La premire ligne tlphonique jamais installe en Isral est tablie dans le domaine de Rishon LeZion, afin de permettre la communication entre les caves et les bureaux de la direction du vignoble.

Affiche publicitaire de la société Carmel oriental
Affiche publicitaire de la société Carmel orientalCarmel winery

La construction du domaine de Zichron Yaacov dbute en 1891 et dure un an. Six caves, longues de 50 mtres chacune, sont creuses dans les collines de Zamarin. Au-dessus, est rig le dpartement de production des vins. Les caves de Rishon LeZion et de Zichron Yaacov sont considres comme des plus avances de la fin du 19e sicle. Elles auront cout au Baron la modique somme de 11 millions de francs ( titre de comparaison, Rothschild avait investi 4 millions de francs dans lachat du chteau Lafite, une somme dj qualifie dextravagante pour lpoque).

« Socit Co-oprative Vigneronne des Grandes Caves »

En 1896, lide de crer une socit dexportation vinicole est ne. Le 25 avril, la holding participative « Carmel Wine Co. » ouvre ses premiers bureaux Varsovie. Son succs encourage linstallation de nouvelles branches Odessa et Hambourg en 1898, puis New York en 1900. Des agences dimportation sont paralllement ouvertes Berlin, Vienne et Londres. En 1902, un nouveau nom est trouv pour pouvoir vendre du vin dans lEmpire Ottoman. La compagnie « Carmel Oriental » est enregistre Varsovie et des succursales ouvrent Jaffa, Jrusalem, Hafa, Beyrouth, Damas, Istanbul, Le Caire, Alexandrie et Port Sad. Le nom est par la suite traduit en hbreu par « Carmel Mizrahi ».

Thodore Herzl tait, par ailleurs, actionnaire de la branche autrichienne. « Il y a de grands vignobles en Hongrie, mais pas comme a. Jai vu des caves modernes en France, mais pas comme a. Le Baron de Rothschild a fait un travail incroyable ! », a-t-il dclar lissue dune visite des caves de Rishon LeZion en 1898.

En 1906, une cooprative des vignerons est forme pour grer les deux domaines. Elle est enregistre en franais sous le nom de « Socit Co-oprative Vigneronne des Grandes Caves de Rishon le Zion et Zichron Jacob » et la « SCV des Grandes Caves », comme on la surnomme, prend le contrle des principales branches ltranger. Mais la Premire guerre mondiale est une priode difficile pour les Juifs de Palestine. L'une des batailles entre les Turcs et les troupes de Nouvelle-Zlande a lieu au milieu des vignes de Rishon LeZion. La situation financire est mauvaise et le commerce presque impossible. Alors que la plupart des branches europennes ferment, la prohibition au Etats-Unis assche le march outre-Atlantique.

Il faudra attendre 1920 pour voir une nouvelle vague de modernisation de la « SCV des Grandes Caves ». Les cuves de fermentation sont alors cimentes et bordes de verre. Cest dailleurs dans les caves de Zichron Yaacov que les premiers combattants de la Haganah (« dfense » en hbreu. Une organisation paramilitaire sioniste cre pour dfendre les communauts juives contre les attaques arabes, par la suite intgre dans l'arme isralienne en 1948) cachaient leurs armes.

1976, premire anne dexception

En 1957, la famille Rothschild dcide de faire don de la proprit des tablissements vinicoles et autres actifs la « SCV des Grandes Caves ». Cest Ainsi que la participation de la famille Rothschild la cration des vins israliens prend fin, au bout de 75 ans. Le premier cpage Cabernet Sauvignon a t produit par Carmel en 1965. Les lgendaires Cabernet Sauvignon Rserve spciale de 1976 et de 1979 ont t les premiers grands crus israliens vieillir en fts de chne franais ; premier signe de la rvolution des vins de qualit Isral.

Récoltes au domaine de Rishon LeZion (1890)
Récoltes au domaine de Rishon LeZion (1890)Julie Eltes

La culture du vin en Isral continue de se dvelopper et, avec elle, la carte des vignobles israliens. Carmel plante de nombreux nouveaux vignobles dans les rgions les plus favorables comme la haute-Galile et les monts de Jude. En outre, certaines vieilles vignes sont conserves et adaptes la production de vins de qualit. En 2000, Carmel cr une nouvelle filiale, Yatir Winery, dont les caves sont construites ct du clbre site archologique de Tel Arad. Les vignes ont t plantes au cur de la fort de Yatir, 900 mtres daltitude. Les vins Yatir ont t acclams par les plus clbres critiques viticoles. A Zichron Yaacov, de nouvelles installations permettent aujourdhui la fabrication de petites quantits de vins de haute qualit partir de parcelles de vignes individuelles. Kayoumi Winery a ainsi t construite proximit de ces vignobles de haute-Galile.

Carmel a depuis introduit une srie de vins rgionaux. Ces nouveaux vins reprsentent le terroir des diffrentes rgions israliennes et ont reu dexcellentes critiques en Isral comme l'tranger. Mais le produit vedette reste le Carmel Limited Edition, cr partir de varits classiques de Bordeaux. Sur l'tiquette, est reprsente la cave historique de Rishon LeZion. Dans le milieu viticole, on le surnomme le « rve de Rothschild ».

Les Caves du Carmel ont produit du vin pendant trois sicles diffrents au Proche-Orient ; sous les auspices de l'Empire ottoman, pendant le mandat britannique et aprs la cration de l'tat d'Isral. Avec prs de 130 ans dhistoire, Carmel reste le plus grand producteur de vin du pays avec plus de 15 millions de bouteilles produites par an, et le plus important exportateur de vins cashers au monde. Carmel est considr comme le producteur national isralien, offrant des vins de toutes sortes et tous les prix. Depuis sa cration, le domaine fourni les vins dans tous les vnements officiels dIsral.

Dernire anecdote ; pas moins de trois Premiers ministres israliens ont travaill dans les vignobles de Carmel. Le jeune David Ben Gurion a particip au foulage des raisins en 1907 avant de devenir le premier dirigeant de lEtat dIsral. Levi Eshkol a gr les vignobles de Rishon LeZion en 1915, et Ehud Olmert a travaill dans les caves de Zichron Yaacov dans sa jeunesse.

Carmel aujourd'hui

Depuis les annes 2000, les vins Carmel sont passs par une vritable rvolution qualitative. Avec la plantation de nouveaux vignobles et la nomination dune quipe vinicole experte sous la direction de Lior Lacser, form en France, Carmel est incontestablement lanc vers la conqute du 21e sicle.

Le rsultat est sans prcdent en Isral : les prestigieux « Carmel Limited Edition » et « Carmel Mediterranean » ont reu dexcellentes notes du clbre critique amricain Robert Parker. Le « Carmel Single Vineyard Kayoumi Shiraz » a remport le trophe du Decanter International, la collection « Appellation » a quant elle reu le prix ditorial du magazine Wine Enthusiast. « Private Collection » a t nomme marque la plus russie de la comptition Best Value et la collection « Selected », de vins jeunes et abordables, sest classe dans le top 100 de Wine Enthusiast.

Carmel, sous la direction de nouveaux propritaires depuis 2013, combine ainsi son histoire avec la technologie moderne pour continuer de produire encore aujourdhui certains des meilleurs vins dIsral.

« Aujourdhui, les vins Carmel sont exports partout dans le monde, principalement aux Etats-Unis, en Europe, en Chine et au Japon », explique Dorit Ben Simon, directrice des ventes internationales.

Au mois de mai prochain, Carmel Winery participera la foire isralienne de la nourriture et des boissons dans les magasins Costco au Japon, organise par lindustrie de lexportation dIsral. Cette foire mettra l'accent sur une gamme de produits israliens, ainsi que la promotion d'Isral dans son ensemble. Les vins Carmel sont dj vendus dans 25 branches nippones de Costco. 

Pour plus d'information sur Carmel Winery : www.carmelwines.co.il